Le Projet Tor, Inc, est devenu un organisme sans but lucratif 501(c)3 en 2006, mais l'idée de "routage en oignon" est apparue au milieu des années 1990.

Tout comme les utilisateurs de Tor, les développeurs, chercheurs, et bailleurs de fonds qui ont rendu Tor possible forment un groupe de personnes riche de diversité. Cependant, toutes les personnes impliquées dans Tor sont unies par une conviction commune : les utilisateurs d'Internet devraient avoir un accès privé à un Web non censuré.

Dans les années 1990, le manque de sécurité sur Internet et son potentiel d'utilisation pour le pistage et la surveillance étaient en train de devenir évidents, et en 1995, David Goldschalg, Mike Reed et Paul Syverson au United States Naval Research Laboratory (NRL) se sont demandé si il existait une manière de créer des connections à Internet qui ne divulgueraient pas qui parle avec qui, même à quelqu'un qui surveille le réseau. Leur réponse a été de créer et de déployer les premiers modèles de recherche et les premiers prototypes de routage en oignon.

L'objectif du routage en oignon était d'obtenir une façon d'utiliser Internet avec la meilleure protection des renseignements personnels possible, et l'idée était d'acheminer le trafic en passant par plusieurs serveurs et de le chiffrer à chaque étape du parcours. Il s'agit aujourd'hui encore d'une explication simple du fonctionnement de Tor.

Au début des années 2000, Roger Dingledine, un nouveau diplômé du Massachusetts Institute of Technology (MIT), a commencé à travailler sur un projet de routage en oignon du NRL avec Paul Syverson. Afin de distinguer ce travail original du NRL des autres efforts de routage en oignon qui commençaient à apparaître, Roger a nommé ce projet Tor, pour "The Onion Routing". Nick Mathewson, un camarade de classe de Roger au MIT, a rejoint le projet peu de temps après.

Depuis sa création dans les années 1990, le routage oignon a été conçu pour s'appuyer sur un réseau décentralisé. Ce réseau avait besoin d'être manipulé par des entités aux intérêts divers et des affectations de confiance, et le logiciel se devait d'être gratuit et ouvert pour maximiser sa transparence et sa séparation. C'est pour cela qu'en octobre 2002, lors du déploiement initial du réseau Tor, son code fut publié sous une licence logicielle libre et ouverte. Vers la fin 2003, le réseau avait une douzaine de nœuds volontaires, majoritairement aux États-Unis, en plus d'un en Allemagne.

Recognizing the benefit of Tor to digital rights, the Electronic Frontier Foundation (EFF) began funding Roger's and Nick's work on Tor in 2004. In 2006, the Tor Project, Inc., a 501(c)3 nonprofit organization, was founded to maintain Tor's development.

En 2007, l'organisation débuta le développement de ponts vers le réseau Tor pour contourner la censure, comme par exemple les pare-feu gouvernementaux, afin de permettre à tous ses utilisateurs d'accéder au Web libre.

Tor began gaining popularity among activists and tech-savvy users interested in privacy, but it was still difficult for less-technically savvy people to use, so starting in 2005, development of tools beyond just the Tor proxy began. Development of Tor Browser began in 2008.

With Tor Browser having made Tor more accessible to everyday internet users and activists, Tor was an instrumental tool during the Arab Spring beginning in late 2010. It not only protected people's identity online but also allowed them to access critical resources, social media, and websites which were blocked.

The need for tools safeguarding against mass surveillance became a mainstream concern thanks to the Snowden revelations in 2013. Not only was Tor instrumental to Snowden's whistleblowing, but content of the documents also upheld assurances that, at that time, Tor could not be cracked.

People's awareness of tracking, surveillance, and censorship may have increased, but so has the prevalence of these hindrances to internet freedom. Today, the network has thousands of relays run by volunteers and millions of users worldwide. And it is this diversity that keeps Tor users safe.

We, at the Tor Project, fight every day for everyone to have private access to an uncensored internet, and Tor has become the world's strongest tool for privacy and freedom online.

But Tor is more than just software. It is a labor of love produced by an international community of people devoted to human rights. The Tor Project is deeply committed to transparency and the safety of its users.